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天文学家无法揭晓“天涯海角”的神秘叶瓣结构

据美国生活科学网站报道,小天体 " 天涯海角(Ultima Thule)" 是叶瓣状结构,科学家也不确定为什么。1 月 1 日午夜之后,美国宇航局 " 新视野号 " 太空飞船近距离掠过 " 天涯海角 ",这是一颗小型、冰冷天体,距离冥王星轨道大约 16 亿公里。

这张照片是 " 新视野号 " 在 1 月 1 日近距离拍摄的,它的直径 33 公里,呈二裂片结构,类似一个微红色雪人。

4 月 23 日," 新视野号 " 探测器首席调查员艾伦 · 斯特恩(Alan Stern)称,它根本不是球面状,这让我们感到有些意外,我想让所有人都大吃一惊。

同时,图像显示较大叶瓣结构—— " 天涯体(Ultima)",存在相邻的高地特征,较小叶瓣结构是 " 海角体(Thule)"。斯特恩说:" 这些高地特征令人迷惑,我们并不确定它们是如何形成的,当前对其形成原因下结论为时过早。"

之前一项假设观点认为,这些高地是由低温冰对流形成的,而低温冰对流是由铝 -26 放射性衰变产生的热量驱动完成。斯特恩表示,进一步的研究表明,该情况不太可能发生,这些土丘高地可能是很久以前小型星子聚集形成 " 天涯体 " 的原始轮廓。

斯特恩称,但也有可能有其他的过程促成这种奇特结构,这是一个活跃辩论话题。

" 天涯海角 " 是由远离太阳的岩石和冰物质组成的小天体,其主要是由两个较大部分构成,显然以双星的形式围绕一个共同质心旋转,之后这两个实体慢慢合并,形成现今的 " 天涯海角 ",科学家将其命名为 "2014 MU69"。

通过计算机模拟,任务小组现已分析出 " 天涯海角 " 合并过程的 " 速度限制 ",例如:如果两个叶瓣以 35 公里 / 小时的速度结合,它们根本不会合并在一起,在该速度下运行,两个叶瓣体可能发生碰撞,之后天涯和海角将分离开来。

两个叶瓣体以 18 公里 / 小时的速度发生碰撞,可能导致合并,但不会产生目前 " 天涯海角 " 这样两个相对完整的叶瓣结构,该速度发生碰撞合并,会产生很大的结构扭曲。因此," 新视野号 " 研究人员认为碰撞速度甚至更慢,大约 8.9 公里 / 小时。

斯特恩说:" 事实上,以 8.9 公里 / 小时的速度进行的模拟结果与我们实际观察结果惊人相似。"

迄今科学家没有看到 " 天涯海角 " 上存在任何类型大气层的证据,也没有发现任何卫星或者环形系统迹象。下步研究团队将继续展开研究分析,预计 " 新视野号 " 还需要 16 个月的时间才能将所有勘测数据传送地球。

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